La più antica pianta a fiore vissuta sulla Terra

I risultati di un’attenta analisi sui fossili di piante, risalenti a circa 130 milioni di anni fa, ci raccontano l’origine dei primi fiori del pianeta

La ricerca, pubblicata sulla rivista del PNAS, è stata effettuata dal gruppo di ricercatori dell’Indiana University, guidato da David Dilcher, professore emerito di Scienze Geologiche e Paleobotanica. Sono state analizzate morfologia e anatomia di più di 1000 individui fossili, portando a definire una nuova specie di pianta presente sulla Terra circa 125-130 milioni di anni fa. Si tratta della Montsechia vidalii, una pianta acquatica vivente nelle acque dolci delle catene montuose spagnole, con una somiglianza anatomica e riproduttiva con Ceratophyllum, pianta di colore verde scuro comunemente usata oggi per ossigenare gli acquari.

I fossili sono stati scoperti oltre 100 anni fa e, secondo i ricercatori, erano stati finora erroneamente interpretati. Questa pianta angiosperma, che svolgeva il suo ciclo biologico interamente sott’acqua, aveva foglie e petali in grado di produrre nettare e la sua scoperta mostra quanto l’ambiente acquatico abbia svolto un ruolo importante nell’evoluzione di queste piante.

Il antico fiore finora scoperto apparteneva finora alla specie Archaefructus sinensis, scoperta nella provincia di Liaoning in Cina. Con i risultati di questa ricerca, però, si può definire Montsechia come ad essa contemporanea, o forse di poco antecedente, a Archaefructus. Infatti, risalirebbe al Barreniano, nel Cretaceo inferiore, periodo in cui la terre emerse erano già dominate dai dinosauri.

“Il ‘primo fiore’ è tecnicamente un mito, come il primo uomo”, ha precisato Dilcher, ma  “questa scoperta solleva questioni importanti sull’evoluzione delle piante da fiore, il loro ruolo nell’evoluzione di altre piante e il rapporto che hanno sempre avuto con gli insetti per l’impollinazione”. Risultati che, quindi, aprono le porte ad ulteriori studi sull’evoluzione vegetale e sulle relazioni di queste specie di piante con il mondo animale.


Riferimenti:
Bernard Gomez, Véronique Daviero-Gomez, Clément Coiffard, Carles Martin-Closas, David L.Dilcher. Montsechia, an ancient aquatic angiosperm, Pnas, Published online: 17 August 2015.

Immagine credit: David Dilcher